<?php
$str 
"R961      NOT_INSTALLED_R   171";

$array explode"\t"$str ); #<--doesn't work (no '\t' found in string)
$array explode" "$str );  #<--doesn't work (multiple spaces found, this only explodes on the 1st space)

$tabed_str preg_replace("#  +#""\t"$str);
$array explode"\t"$tabed_str );
print_r($array);
?>
#####
Array
(
    [0] => R961
    [1] => NOT_INSTALLED_R
    [2] => 171
)